Drømmen om National Hockey League

”Drømme er ofte det skønneste i livet, og den, der ikke kan drømme, og hvis ånd ikke ser ud i det fjerne, han vil heller ikke nå noget stort”. Således udtalte den tyske filosof, politiker og rigskansler Gustav Stresemann, som i 1923 modtog Nobels Fredspris. Citatet beskriver præcist ”drømmen i det fjerne” hos de 14 danske ishockeyspillere, som er hovedtemaet i journalisten Michael Søvsø’s nye bog: ”Danskerne i NHL – en liga for sig” (Lindhardt & Ringhof, 2021), som netop er kommet.

NHL – en af verdens stærkeste ligaer

Søvsø har siden han som 8-årig overværede sin første ishockeykamp i Vojens Skøjtehal haft en stærk passion for verdens hurtigste holdsport. Ishockey er ”gået i blodet” på Søvsø, der nu i mere end 25 år har skrevet bøger om dansk ishockey og været freelance-journalist om NHL for bl.a. Jyllands-Posten, Information og Herning Folkeblad. I dag er Søvsø tillige chefredaktør på Danmarks Ishockey Unions website – Metalligaen.dk. Det er således en yderst faglig kompetent ”hockey-journalist”, som giver læseren viden om 14 drenge, der igennem en årrække har trænet benhårdt med masser af fravalg for at realisere og udleve drømmen om at spille i en af verdens sportsligt, økonomisk og tilskuermæssigt stærkeste ligaer.

Bogen indledes med to kapitler – ”Istid i Danmark” og ”Ishockeyens hellige gral” – som giver læseren en solid baggrundsviden, dels om ishockeyens opstart og udvikling i Danmark og dels om spillets oprindelse i midten af det 19. århundrede på frosne søer i Canada og USA’s nordligste stater. Også de efterfølgende magtkampe mellem forskellige forbund om at retten til at organisere turneringer for de bedste hold i Nordamerika, er interessant læsning – især for ”hockey-historikere”.

Dansk VM-succes – blandt verdens 16 bedste igennem to årtier

De første ishockeykampe i Danmark blev spillet på Peblingesøen i København med KSF som den dominerende klub. Det er imidlertid først i 1970’erne med opførsel af indendørs skøjtehaller i mange af landets kommuner og ”import” af ishockeyspillere og -trænere fra bl.a. Canada, USA, Sovjetunionen, Tjekkoslovakiet og Sverige at sporten blev populær i Danmark, især blandt drenge i byer som Vojens, Esbjerg, Herning, Aalborg, Frederikshavn, Rødovre, Herlev, Gladsaxe og Rungsted. Landsholdet fristede længe en tilværelse i C-gruppen eller bunden af B-gruppen, men i foråret 2002 sikrede landsholdet sig meget overraskende oprykning til A-gruppen. Debuten ved A-VM 2003 resulterede bl.a. i en sensationel sejr på 5-2 over USA og 2-2 mod de senere verdensmestre fra Canada. Efterfølgende har landsholdet kontinuerligt formået at bevare status blandt verdens 16 bedste nationer med VM-kvartfinaler mod Sverige i 2010 og Finland i 2016 og ikke mindst VM 2018 på hjemmebane i Herning og København som sportslige højdepunkter. 

NHL – masser af myter, rivaliseringer og legender

Historien om verdens bedste ishockeyliga – NHL – og et af de mest ikoniske sportstrofæer – Stanley Cup – er fyldt med myter, anekdoter, ritualer og legender, bl.a. Wayne Gretzky, der opnåede et antal af points, titler, overskrifter og rekorder, som aldrig vil blive overgået i NHL. Ligeledes er beretningen om ”Original Six-æraen”, hvor seks NHL-hold fra de store traditionelle ishockeybyer – Boston Bruins, Montreal Canadiens, Detroit Red Wings, Toronto Maple Leafs, Chicago Blackhaws og New York Rangers i 25 sæsoner i træk (1942-1967) i en 6-holdsliga med mere end 70 kampe i grundspil samt semifinaler og finaler bedst af 7 kampe, skabte en rivalisering, som stadig lever i dag mere end et halvt århundrede senere. Søvsø’s fascination af NHL er åbenlys, men han refererer også åbent om én af sportens ”skyggesider”: Iscenesatte slagsmål på isen, hvor ”en rask nævekamp har været en del af uddannelsen som ishockeyspiller”.  

Både sejre og nederlag – på og udenfor isen

Bogen indeholder 14 kapitler om både nuværende og tidligere NHL-spillere, som haft deres opvækst i en dansk ishockeyklub, ofte efterfulgt af periode som ungdomsspiller i Sverige eller collegespiller i USA eller Canada. På den måde får læseren både viden om dansk ishockeys største profiler som Frans Nielsen, Jannik Hansen, Mikkel Bødker, Peter Regin, Lars Eller og Frederik Andersen, men kommer også tæt på nuværende NHL-spillerne som 25-årige Nikolaj Ehlers – der allerede har spillet næsten 400 NHL-kampe for Winnipig Jets – og jævnaldrende Oliver Bjorkstrand, der efter min opfattelse begge har gode chancer for at opnå mere end 1.000 NHL-kampe og måske også Stanley Cup-triumfer, såfremt de undgår alvorlige skader. De 14 kapitler er rigtige gode fortællinger, hvor Søvsø ved brug af forskellige kilder – spillerne, trænere og holdkammerater, general managers og familiemedlemmer – får beskrevet sportslige højdepunkter i form af overraskende ”drafts”, scoringer, brutale tacklinger samt ”gyldne” og ”brudte” kontrakter. Men fortællingerne rummer også menneskelige skuffelser i form af alvorlige skader, nederlag i sidste sekund af 7. slutspilskamp og usikre fremtidsudsigter. 

“Guldkorn” om vejen fra talent til topatlet 

Portrætterne af de enkelte spillere varierer naturligvis, ikke mindst på grund af spillernes forskellige NHL-karrierer: Fra Frans Nielsen med 15 sæsoner og mere end 900 NHL-kampe for New York Islanders og Detroit Reds Wings, Lars Ellers triumf som Stanley Cup-vinder med Washington Capitals i 2018 til Joachim Blichfeld og Aleksander True, som først lige har startet deres NHL-karriere hos San Jose Sharks. Bogens primære målgruppe er alle børn, unge og voksne, som har interesse i og passion for ishockey, men også trænere, sportschefer og forældre, som er optaget af og involveret i at udvikle børn og unge i andre sportsgrene kan få masser af inspiration i bogen. Lad mig blot nævne fire eksempler på ”guldkorn” fra spillere, som har haft evnerne og ikke mindst motivationen og viljen til at ”gå hele vejen” fra talent til NHL-profil.

Den første træner er (måske) den vigtigste  

Peter Regin, som er en af dansk ishockey allerbedste spillere med 254 NHL-kampe for bl.a. Ottawa Senators, New York Islanders og Chicago Blackhawks, har følgende kommentar til betydningen af en dygtig og passioneret ungdomstræner i Herning IK: ”Todd Björkstrand er den træner og det menneske, der har haft størst betydning for min karriere. Det var ham, der formåede at få mig det sidste stykke ud over kanten. Skal du videre i din karriere, skal du ud over din komfortzone og Todd skubbede til mig – hele tiden … Han pressede mig, mens jeg var i en alder hvor det var vigtigt at videreudvikle sig, og det hærdede mig mentalt. Han havde et kæmpe engagement i os unge spillere, og det var hans vilje og passion, der drev os til at blive og for mit vedkommende blive klar til at være en professionel atlet. Det er jeg vanvittig taknemlig for”.

Alsidig fysisk træning er altafgørende 

Todd Bjorkstrand’s søn – Oliver – som i dag er i gang med sin 6. sæson for Columbus Blue Jackets giver også et godt råd, som mange talenter i holdsport med fordel kan lytte til: ”Jeg dyrkede sport konstant, og når jeg ser tilbage, har det været vigtigt at træne alle former for bevægelse. Atletikken gav mig mulighed for at bruge kroppen på en helt anden måde, end når jeg spillede fodbold og ishockey, og træningen til højdespring gav mig for eksempel styrke i hop og svaj i ryggen. Jeg er sikker på. at jeg har haft gavn af det senere”. 

Kun bedre ved at spille mod ældre og bedre spillere

Frans Nielsen, der har altid været et stort forbillede, både på og udenfor isen, for de øvrige danske landsholds- og klubkammerater, giver følgende råd til talenter i holdsport, som ”kun” har fokus på offensive færdigheder og resultater: ”Det har altid været vigtigt for mig at blive matchet mod de ældre og stærkere spillere. Jeg kunne udvikle min teknik og drible, når jeg mødte min egen årgang, men når jeg mødte de ældre, skulle jeg give alt og kæmpe for at være med. På den måde fik jeg chancen for at udvikle min fysik og mit arbejde over hele banen. Hvis du kun dominerer, lærer du ingenting om dit defensive spil. Sådan var det også videre i min karriere”.

Succes over tid ligger i detaljerne  

Lars Eller, som bl.a. betoner ”læretiden” som junior i den svenske topklub Västra Frölunda og et stærkt familiesammenhold som særlig værdifuldt for hans karriere, har som mange andre internationale topspillere fokus på detaljerne, både i træning i kamp. Eller formulerer det på følgende måde: ”Jeg er meget grundig og går systematisk til værk. Det er en stor del af min personlighed og min tilgang til spillet. Hver gang jeg træner, vil jeg være sikker på at hvert eneste sekund af min træningstid kommer mig til gode på isen. For eksempel allierer jeg mig altid de bedste og mest specifikke trænere i off-season, og jeg går langt for at finde de bedste. Jeg bruger tid på at søge dem frem, og det er lige meget, hvad det koster …. Jeg har nået en alder, hvor jeg ved at jeg ikke bliver hurtigere, større eller stærkere, men jeg kan stadig blive bedre”.

Vinter-OL 2022 – ny drøm for danske NHL-spillere

Dansk ishockey med ”kun” 17 klubber og ca. 3.000 spillere under 18 år er med fantastisk opbakning og indsats fra forældre, trænere og frivillige ledere nået utroligt langt med at udvikle spillere til verdens bedste liga – NHL. Næste ”step på rejsen” – og min personlige drøm for dansk ishockey – er kvalifikation til vinter-OL 2022 i Bejing. Det vil være unikt at opleve NHL-profiler som Nielsen, Andersen, Eller, Bjorkstrand og Ehlers kæmpe om OL-medaljer mod NHL-stjerner som Ovechkin, Crosby, McDavid, Kane og Laine – med hele verden som tilskuere. Som målrettet træning forud for vinter-OL om et år bør du læse Søvsø’s fremragende bog.